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美国留学101:中等水平家庭如何大量节省血汗钱?

近一个月,在悟空问答回复了很多留学美国的话题,细看都快成留学美国101系列了,于是汇总到这里给有需要或有计划的家长参考。
 
中等水平家庭的孩子在留学时如何大量节省血汗钱?
 
作为在美国大学执教十几年的老师,我非常能理解你问的这个问题,也愿意给出我第一手了解的答案。
 
首先,我要纠正的是你说的“节省”两个字。中国有句成语,叫开源节流,所以我觉得你的这个问题的答案应该有两个方面,一个是在海外的留学生怎么开源?另一个方面是怎么节流?
 
首先谈谈怎么开源?
 
(1)申请奖学金(scholarship)
 
一些大学按成绩或体育、艺术专长提供奖学金(merit-based scholarship),一年几千美元不等;美国的一些组织和机构也提供类似的奖学金,数量也是几千美元不等,多数网上就可以申请,可以多项同时申请。
 
(2)申请助学金(assistantship)
 
美国很多大学、尤其是私立大学,提供按照家庭收入情况给予的因需助学金(need-based assistantship),这个助学金数量可能会很大,甚至会包含全部的学费加上生活费、免全部学费、半免等等。申请这个援助的家庭需要按照要求填写所有的表格,并提供相应的证明材料,如果证明材料是中文,需要全部翻译成英文并公证。
 
(3)在校园打工
 
留学生是允许在校园里打工的,满足一定条件并获得相应许可的在校园外也可以。我手下常年有20-30个学生为我们系工作,在美国大学,学生打工是常态,成年了不劳而获还全靠父母养活的孩子其实很被同学们看不起的,打工的学生一般每小时支付本州最低小时工资或以上,像我这里的学生是每小时8美元起步,每周工作不能超过20个小时。
 
下面说说节流。
 
(1)选择学费能够接受的大学申请
 
美国大学的学费价格从高到低都有,有人说申请公立大学学费会低,这是一种误导,公立大学学费一般有两档,较低的一档是给本州居民的,就是一般人说的学费一、两万的,因为公立大学的经费一部分来自本州纳税人;较高的那一档是给外州学生的,因为没有缴过州税所以不享受本州学生的低学费福利,取决于学校的不同,外州学生的学费会高出一万美元、甚至一倍不等。通常的做法是把国际留学生学费归到外州学生一档,但是因为需要支援签证、缴纳医疗保险(美国孩子的保险很可能跟着家长涵盖)等,不少学校对国际学生列出第三档收费,高出外州学生那一档。
 
所有的学费都公布在学校网站,建议家长学生做足功课,充分了解学校的收费情况,选择支付得起、合自己成绩水平的申请。
 
(2)避免选择那些地产价格很高的大城市就读
 
大城市譬如纽约、三藩等,地产价格高,租房的成本很高,而且各项收费因为地产的价格水涨船高,学费高、食品日用品贵等等,学费以外的花销飞涨。相反那些在郊区的学校,地产便宜,学费跟着降下来不说,学费以外的花销也跟着下来了,治安也好很多,譬如我读书的地方离州府城市开车近一个小时,生活很方便,消费也不算高,治安非常好,学校也不错。
 
(3)让孩子懂得父母的不易,因此花费上不攀比、讲究实际,这个我就不展开了。
 
以上是我能给你的一手建议,祝你的孩子留学愉快。
 
是本科留学好还是本科毕业留学好?
 
这个问题的答案应该是因人而异的。
 
如果撇开个人因素,纯粹作为理论问题讨论的话,答案很简单,既然一定要出国,就越早越好,能高中就高中出国,能本科就本科出来,主要原因如下。其一,越年轻语言适应得越比较快;其二,有足够的时间了解和适应美国的教育结构和运作方式;其三,更容易申请到美国大学和研究生院,因为高中、本科成绩是美国的,推荐信也是美国的,可比性和可信性都要高得多;其四,美国大学的本科有较长的暑假,三个半月的样子,(五月初到八月底),有时间和机会在美国做暑期科研或实习等工作,不仅可以锻炼自己,也为将来的发展建立人脉和联络。
 
如果加上个人因素,这个问题的答案就没有那么简单直接了。
 
首先,留学生本人是否属于个性成熟,能够独当一面应付各种困难,抗压能力强?
 
其次,家庭是否有足够的资金或者是都有比较好的奖学金能让留学生在国外生活得相对比较好,譬如说可以租得起好区相对昂贵的房子、买得起安全系数和可靠性比较高的车子等。
 
还有,留学生本人是否有比较好的安全意识,这不仅包括对周围人和环境的提防,还包括在人与人关系上的自我保护能力,包括并不局限于不纠结损友,不得罪垃圾人,不纠缠渣人等等。
 
还有很多。
 
如果答案都是肯定的,那么这样的孩子越早留学效果越好;如果某些答案是否定的,那么就应该推迟出国的时间,在国内一边读书一边花些时间改善和提高自己欠缺的一面,而不是急匆匆跑出来,结果不适应倒是小事,那种一闪念没提防随便上了陌生人的车最后送命的案例想必大家都知道的。
 
最后还要说的是,出国留学是很辛苦的一件事,越往上读越辛苦,硕士难于本科,博士比硕士要难很多倍,因此越晚出来,在面对巨大的语言和文化鸿沟的同时也要面临学业上的更大挑战,所以并不是每个人都适合留学的,在这件事情上,认清自己的孩子是对家长的一种考验,而认清自己则是对尚还年轻、考虑留学的孩子面临的非常重要的现实问题。
 
去美国念大学本科,需要提前学哪些东西?
 
到美国大学读本科,18、19岁的样子,出国之前应该注重培养的能力其实非常多,英语当然就不用说了,其次最重要的就是独立学习和生活的能力。
 
首先是学业的自我管理能力。
 
美国大学没有班级 、没有同班同学、没有班主任、没有辅导员等等一切中国大学所谓的集体因素,除了学业咨询老师(academic counselor)会根据你的专业和未来发展方向协助你选择课程之外,没人会问你是否做了作业、是否按时交了作业、成绩怎么样等,在美国大学生就是成年人了,没有本人许可学校甚至连你的父母都不能告知你的成绩,管理好学业是你自己的责任。
 
其次是独立生活能力。
 
独立生活能力有两方面,一方面是动手能力,包括但不局限于自己做饭、打扫卫生、洗衣服(美国大学宿舍有投币洗衣机和干衣机)、付账单、管理财务等等。另一方面是软实力方面,包括但不局限于和别人相处的能力、自我保护意识、人际交流能力、表达能力等等。动手能力好理解,但软实力的培养更加重要,譬如中美文化差异很大,和老师、同学、室友、实验室搭档等相处的能力就变的十分重要,能与不同性格、背景和习惯的人求同存异、和平共处,这方面是需要留学前就开始有意识培养的。当然自我保护意识就更重要了,譬如章莹颍案,这方面不得不说中国孩子所受的教育是不够的,在留学之前应该在安全意识上重点浸润熏陶一下才好。
 
还有最好能学会开车。
 
除非你去的是纽约市、旧金山等这样大城市会有公共交通,一般来讲美国主要的交通工具就是自己开车,尤其是学校在市郊这样的,没车就相当于没有腿,哪里都去不了,买个东西都要求别人给顺风车,在国内把车学好了,到美国很便宜就能买一个二手车(当然有钱人家买新车也没人拦你),这样会很方便,适应美国留学生活也要快很多。
 
就想到这里,算是我的经验之谈吧。
 
去美国留学如何选择心仪的美国大学?
 
到美国留学,最重要的是选择一个适合自己、而自己又喜欢的大学,而且在这所学校里自己想上的专业实力比较雄厚,那么怎么才能成功地做出这种选择呢?
 
首先是网上浏览初选。
 
根据自己想去的地区,譬如是东部还是西部,城市还是郊区,公校还是私校、女校男校还是混校等因素,圈出一些初步的学校清单,然后上网浏览学校的信息和专业情况。美国大学网站上各种信息是很全面的,包括教授的履历、发表文章、研究方向什么的都介绍的很清楚。
 
然后是选出一个短名单。
 
初步浏览以后,根据自己的专业兴趣和成绩水平,圈出一个8-10所大学的短名单,这些学校单子中,要有两所safe school(意译:保底学校),也就是说根据自己的成绩水平录取应该是妥妥的;要有两所reach school(意译:非常幸运才能进去的学校),也就说根据自己目前的水平不是完全没有可能、但是要运气非常好才可能被录取的梦寐以求的大学(Dream school),其余是level school(意译:和自己水平相对吻合的学校),也就是说按目前的成绩水平虽然不能保证但属于应该可以进入的学校。
 
其次是开放日的时候参观学校。
 
重要的事情说三遍,一定要参观学校,一定要参观院系,一定要面见教授和系主任。你或许会说人在中国参观美国学校又贵又车舟劳顿,但是比起你四年的生活费和学费,这点钱根本不算什么;比起你人生中非常重要的四年大学学习,这点劳顿也算不了什么。一定要自己看了、和教授系主任见面了对一个学校的感觉才完整,喜欢和不喜欢的决定才好做。
 
然后申请。
 
取决参观的感觉,圈出6-8所大学申请,同样是1-2所保底、1-2所梦想学校,其余是自己水平的学校的。
 
最后决定
 
根据录取、奖(助)学金、学校、专业、地点等情况决定最后要去的学校。如果在两所甚至三所之间难以决断,建议参加录取之后学校举办的choice day(选择日),再次亲自感觉一下学校的宿舍、教室、设施、员工等等,这样最后定夺的学校一定是自己最心仪的。
 
中国人写的留学推荐信含金量有多高?
 
作为美国大学的老师,我不得不传递一个会令很多国内学子沮丧的信息,那就是在一般的情况下,美国老师的推荐信会比中国老师的推荐信含金量更高,同样是来自国内的,在国际业界比较有声望老师的推荐信会比寂寂无名的更有影响力,而来自国内一般学校、在国际上没什么影响力老师的推荐信,一般会在评估申请人的时候拿来参考,更多的考量会放在标准考试成绩、平时的GPA、面试等硬性指标上。
 
为什么会造成这种局面?原因主要有以下的。
 
1、这几年频繁爆出国内推荐信造假的案例
 
一是推荐信甚至推荐人都是由中介或者申请者自己炮制出来的,然后加上签名;还有的是真实的推荐人但是伪造的推荐信,当然签名也是伪造的;另外还有中介造出的一系列“流水线下来”的推荐信模版四处泛滥,不少就是换个申请人换个名字了事,等等,美国媒体把这些报道之后的结果是,美国学校对来自国内的推荐信经常抱着怀疑的态度。
 
2、推荐信的水平有限
 
一是因为对美国学校不够了解,推荐信写的词不达意,或者过度虚夸;二是可能推荐信作者的英语有限,我见过不少国内来的推荐信写的比较粗糙,语法、用词什么的错误不少,让人不得不对推荐人的水平生疑,必然会连带影响被推荐的学子。
 
我的好友在我们大学的admission(入学部)工作,曾跟我说过这样的一件事情,说是曾经看到国内一个申请者的推荐信觉得很眼熟,于是翻出前一年一个留学生的材料,发现推荐信除了名字、毕业的学校等几乎完全一样,进一步调查发现两人使用同一个留学机构,最后新申请的没被录取,前一年的那个成绩还好但是因为推荐信的原因还是经历了一场调查,后续事情怎么样我没有跟进,只是觉得有些不靠谱的中介真的很害人,也搞坏了中国人的盛誉。
 
所以一般来讲,在美国读高中的学生,在同等的情况下(GPA、标准考试)申请美国的大学会比在国内高中毕业的更有优势,除了这些人的英语更过关、成绩单来自美国学校更可靠之外,推荐信更靠谱、更可信也是一个不能忽略的因素。
 
去美国读高中,到底如何选择寄宿家庭?
 
首先要说的是,到美国读高中并不是都需要选择寄宿家庭的,我先谈谈其他选择,然后再来谈那些需要的怎么去选择。
 
什么样的学生不需要寄宿家庭?
 
1、年龄超过16岁的孩子不再是minor,监护人不再是必须,这时可以选择不寄宿,租学校附近或者在校车线路上的公寓独立居住或者与别人分租即可,这只适应那些特别独立自理的孩子。
 
2、有寄宿宿舍的学校(boarding school)不需要再住到寄宿家庭,可以住宿舍,学校会给宿舍派专职“家长”,管理统一规范,对寄宿家庭有恐惧或怀疑心理的可以选这样的高中。
 
不上寄宿学校、年龄不够需要监护人的高中生都需要寄宿家庭。
 
美国人特别讲究自己的空间,因此一般不愿外人住在自己家里,那么什么样的人愿意做寄宿家庭?
 
1、缺收入的人。
 
一些没有足够技能和收入家庭,用牺牲自己的家庭空间、做三餐、提供交通的方式可以赚到不少钱,因为是给寄宿生消费的生活费(allowance),这部分不算个人收入,而算作寄宿生的,因此没有税上的负担,很受一些没有其他渠道赚钱的人欢迎。
 
2、家里有孩子上同一所私立高中,给孩子找个伴同时可以减免自己孩子私立学校学费的家庭。因为自己的孩子上同一所高中,交通顺路,活动类似,不仅两个孩子可以互帮,收入还可以抵消一部分自己孩子的学费,是两全其美的事情。
 
3、极其有爱心的教徒和校友等。因为私立高中大多数有宗教背景,挂靠教会,很多人选则帮助一个寄宿生的方式来体现自己的信仰。
 
根据这个描述,很显然,最好的寄宿家庭是3, 最差的是1,2居中间。学校为你提供可能的寄宿家庭名单后,家长最好能带孩子和他们见面后再做最后的选择,你毕竟是把自己的孩子交给一个以前和自己不相干的人,见了面心里有了感觉孩子也喜欢应该才有可能。
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