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如何避开出国留学的那些坑?

明天起,丫丫将在南卡打美国业余俱乐部全国篮球联赛,我若不能及时更新的话,请读者原谅。最近,在头条问答中连续被问了几个留学相关的问题,特意整理在一起,给对留学有兴趣的家长参考。
 
1、孩子出国留学什么时间段最适合?
 
如今世道变了,出国留学生的年龄越来越小,和我们当初出来主要是读研究生不同,现在来美的中国学生主要是读大学和高中,最近发现居然有中学八年级就送出来住读的了。这些被称为“小留学生”的孩子们多是未成年人,在国内还是温室里珍贵的花草,被连根拔起移栽到了美国,顿时成了无根无土的小花小草,能否在异乡生根、开花和结果,成了国内亲人心底每时每刻那柔软的牵挂。
 
什么时候开始送孩子出来留学最好?这些年经常有国内的家长问我这个问题,我觉得主要考虑三个因素,第一,孩子自我管理的成熟程度;第二、孩子的学习状况;第三、经济状况。
 
先说简单的,钱。
 
高中学费住宿费4万-6万美元不等,外加生活零用和国际旅行,每年5万-7万美元,高中四年至少需要20万-30万美元的样子,后面还要在美国读大学(大于或等于四年高中费用)和研究生,如果没有这个经济实力,不要送早了。
 
再说学习状况,孩子在国内就不爱学习,而且成绩不好,早送出来麻烦更大,很难想象一个在国内的差生到了美国就会鲤鱼翻身,除非学生的学习态度彻底改变了。另外,美国的高中并不比国内的高中轻松,需要做大量的阅读和研究项目(program),虽然不像考试那样是直接的压力,却是比时间、比功力、比勤奋和比资源的工作。寄宿家庭只管提供生活,一般不会协助学习,老师也不会强迫学生去学习,顶多通报家长或寄宿家庭学习情况,对成绩不好的留学生压力不小。所以成绩差一些的学生最好不要早送出来,没人管的情况下成绩很可能更会一泻千里。
 
最后说最重要的,心理因素。
 
很多美国家长十分不理解,为什么青春期这么重要的成长阶段,中国家长可以把孩子一个人放在异国他乡让他们自己去挣扎,有些孩子甚至13岁就送出来了,真是很令人担忧的事情。这几年我在工作中接触了很多来上大学的留学生们,也在丫丫学校接触了不少高中的小留学生们。坦率地说这些孩子们多数都是很上进的,他们积极地融入,认真学习,踏实生活;但毕竟独自在陌生的异国求学和生活的压力太大了,需要适应的东西很多,文化的鸿沟亦很深,随着这个群体数目的增加,一些问题也开始显现出来,尤其是他们的心理健康状况令人堪忧。
 
我就帮助处理过一个例子。
 
小A的家境一般,在国内的时候曾经是一个很爱学习的孩子,但有些严重偏科,为了避免他在高考中遭遇滑铁卢,家里举资将他送来了美国。偏偏英语是小A不够好的学科,在我校算是“条件入学”,也就是说他必须在第一年主修英语并通过考试之后才能选其它的课程。如同很多人盲目相信的那样,他和家人都以为到了美国英语就可以学好,实际上满不是这回事,他花钱连续修了两期英语都不过关,举目无亲的小A变得越来越压抑和内向,最后成了标准自闭的宅男,不敢和任何人说活,更加不幸的是次年暑期的英语考试他又没有通过,这是一年中他最后的一次机会,失败了便意味着秋季小A无法如期变成正式的学生。失望、羞愧、孤独、和无处排遣的压力终于把他压垮了,他开始出现精神恍惚、失眠、自杀倾向等典型忧郁症的症状,我只是这个时候才开始介入协助他的。鉴于他的病状,学校建议他休学一年治疗。我几乎不敢正视前来接他回去的父母那焦虑的目光,实际上我的心底在流血,我也是做母亲的人,这样的结果是怎样的打击,我懂。
 
所以如果你的孩子很成熟,抗压能力很强,自我管理能力好,你有足够的资金,高中就送出来比较好,语言能力提高得快,对申请美国大学绝对有帮助;如果你没钱,还是考虑让孩子学理工科,成绩好的话出来读研究生都能申请到一定数目甚至全额奖学金;而介于两者之间的,要根据自己孩子的情况慎重决定,记住,孩子的平安和幸福比学历重要。
 
2、高中毕业就出国留学是否有好处?应该注意什么?
 
高中毕业就出国,有利有弊。
 
先说利。
 
从实际的一面说,非常年轻,身体好,适应能力强,下功夫的话语言追赶得会比较快。另外,美国大学允许转专业,如果进入的专业不喜欢,能够比较容易转入其他更感兴趣的。如果打算继续进研究生院的话,比在国内读大学的中国学生成绩接近的情况下竞争力要强得多,拿到奖学金也要容易一些。
 
从视野上说,出国留学绝对帮助开阔眼界,而且锻炼应付各种事情的能力,这些经历将会是一生非常宝贵的财富。还有一点很重要,至少四年的大学生活,有时间慢慢了解美国社会和文化,建立起人脉,如果打算将来在美国升学(譬如推荐性)和找工作等都会有帮助。
 
再说弊。
 
太年轻是一个双刃剑,好处上面说了,但坏处是抗压能力差一些,譬如读美国大学是非常非常辛苦的,再加上异国他乡、远离父母、缺少朋友,那些精神不够强大、适应能力差一些的孩子难免会有心理问题,有的会发展到很严重的程度,甚至无法完成学业。还有,美国大学生是成年人,学校没有中国那样的辅导员、班集体什么的,人人都恨独立,自律性差的孩子往往没人管,当掉学业,最后成绩太差无法毕业。
 
最后说说安全,人不论在哪里,都要有安全意识,就像最近的女硕士失踪案,很多人非常想不通的就是这个受过很多教育的女研究生为什么会轻易就上了一个陌生人的车(当然也因此不少人推断也许她和车主认识),不论在哪里这都是安全大忌。在美国待了一段时间的人都知道,美国总体上是一个很安全的国家,我在这里二十年偶尔会忘了锁车锁房门,但从来没丢过东西,掉过两次钱包都找回来了。我想说的是,每个地方都安全也都不安全,保持防范意识才是保证安全的前提,这一点对高中还没见识过社会的孩子尤其重要。
 
3、中国学生的数学真的是比美国学生好很多吗?一般来说到了美国以后,各科的功课学起来会吃力吗?
 
首先说几个例子吧。
 
我们当地有个公立中学6年级的孩子,白人,数学特有天赋,连续跳了几年数学课程,去年开始在我们大学数学系修大学一年级的课程。班上有个高中就出国留学的中国学生跟我讲,这孩子每次考试都毙掉全班,看他每天还拿着超人图案的午餐盒,人一米五都不到,这中国留学生说自己脸上很无光,但不管怎么努力就是无法超越这个小孩子。
 
去年丫丫学校选拔了一批高中的学生去州里参加一个数学竞赛,整个队里有美国人也有中国留学生,结果成绩最好的是美国学生,成绩最差的也是美国学生,中国留学生居中;从州的整个情况看,夺冠的前三名里都是美国学生,中国留学生中有获二等奖,也有获三等奖的。也就是说,美国孩子数学好的也真不少。
 
但如果从中美两国中学(国内叫初中,美国叫middle school)或高中同一年级数学课涵盖的内容看,真心觉得美国学校比国内的水平低,但美国学校的课程更注重教学生“寻根”后的思辨能力,也就是说,他们注重的不是怎么解答每一道题,更不拘泥标准答案,而是为什么要这样去解答每一道题,知其然固然重要,知其所以然更加关键,感觉非常培养学生举一反三深入探索所需要的思辨能力。这样教育的结果是,有数学天赋的孩子数学往往成绩特别突出,而数学天赋差的孩子往往就会给人“很吃力”、比较差的感觉。
 
所以如果在国内读完初中的学生出来,会发现自己在国内初三教的数学已经是美国高一甚至高二的水平了,但你以为因此就比美国孩子的数学好很多,其实也不一定,美国孩子数学好的真叫好,就像前面例子中提到的那样。
 
中国留学生到美国来,数学是相对容易的功课,比较难的是英文和social study(包括历史、人文、社会等内容),两者都有大量的阅读写作(中国留学生的阅读能力和阅读量普遍逊于美国学生),而后者还要有一定的文化背景。还有一个中国留学生挣扎的是做program(项目、专题研究),这个没有标准答案,需要做大量的调查工作形成自己的观点,是中国留学生比较薄弱的环节。不过努力和时间是最好的对策,假以时日和努力总会赶上来的。
 
4、在大学哪些专业看似很酷,实际上是坑?
 
看了很多回答,和我所知的美国情况做了一下比较。
 
譬如回答人吐槽的医学和护理专业,在美国那是太好了,学得虽然辛苦一些,但一出来就能就业,而且薪资很高,哪怕只是本科和健康相关的基础专业,如果读到医学博士出来行医的话,那就是美国最高报酬的职业了,而且极其受尊重,社会地位很高。
 
譬如国内人吐槽的法学专业,在美国本科没有法学相关专业,上法学院都是本科毕业之后才能申请,毕业考到律师执照才能做律师,在美国律师是很赚钱的工作,我家丫丫的爸爸就是律师,这个行当也很受人尊敬,而且收入不错。
 
譬如不少人控诉的汽车工程、工程管理、计算机、会计、幼儿教育等等,这些在美国也是就业前景比较好的专业,工程相关的专业一般比较难,美国人若不是真正感兴趣的话不会去读,因此只要能读下来尤其是读的好的话,一毕业就能就业,起薪在所有专业中偏高,而且上升的空间也很大。计算机相关的专业目前应该算是所有行当中就业和薪酬最好的了,创业机会也多。美国的公共会计师(CPA)可以自己执业也可以就业,类似律师,也是在美国很受人尊重收入很好的专业之一。
 
唯一一个我非常同意的是生物相关专业。在美国很多本科读生物专业的是为了进医学院,如果仅仅是本科毕业的话,生物专业就业是很难的,如果读到了博士,只好集体去挤高校教职了。在国内高考选专业的时候,同班一个同学选了基因工程,当时真是觉得很高大上,而我读的化学相关的专业却显得土土的。到美国后,拿到名校基因工程专业的同学做了几年博士后也没找到固定的职业,后来选择在家做全职母亲。而我这个化学相关的专业就业前景却相对好得多,不论本科还是研究生都能找到专业工作,起薪不低,成长空间也还好了。
 
最后还想说一句是,选什么专业,第一条应该是自己有兴趣和喜欢。如果真有兴趣,是“坑”的专业也能另辟出一片天空,如果自己不喜欢的话,很“酷”的专业也会变成“坑”。
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