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美国精英阶层的传承之路

一年6万美元的中学学费,已远远超过了美国许多大学的学费,但这只是八个月开学期间住校的费用,不包括其他所需。学生们经过几年的学习,然后升入哈佛、耶鲁、威廉玛丽学院、乔治亚大学和密西根大学等美国名校,他们的人生似乎是一条可以预见的金光大道。这就是美国顶级的私立中学,为培养精英人群而存在。
 
昂贵的学习
 
如果是首次踏上美国首府华盛顿的圣·阿尔班学校(St. Albans School),你一定会被周围的景色所震憾。北面是著名的美国国家大教堂,南面一览华盛顿优美的风光,二者结合便是圣·阿尔班学校的校训——为了上帝和国家(For God and For Country)。
 
圣·阿尔班学校建于一个世纪前,是一所圣公会男生预科学校。许多著名家族如罗斯福家族、肯尼迪家族、布什家族的子女都曾经在这所中学就读过。作为美国寄宿高中里名列前茅的私立学校,圣·阿尔班学校对2014到2015学年高中寄宿生的总收费是59450美元(人民币约40万),这其中包括学费、住宿和其他杂费。近年来,这里的华人面孔明显增加,且多是9到12年级的高中寄宿生。圣·阿尔班学校迄今已有超过4000多名国际学生毕业,目前有近600名学生在读。
 
像圣·阿尔班这样顶尖的私立学校美国还有不少,最昂贵的佐治亚州亚特兰大布兰登中学(Brandon Hall School)是男女合校的,学费大约是42万元人民币,只有200名学生。加利福尼亚州史蒂文森中学(Stevenson School)也是男女合校,学费约为40万元人民币。马萨诸塞州丹娜厅女子中学(Dana Hall School)则是一所女子寄宿中学,学费约为38万元人民币。这些学校有个共同的特色,那就是学生人数比较少,提倡精英教育。
 
权贵的教育
 
在美国,能够进入顶级私立中学的学生,大都出身非富即贵,一般的家庭是不敢问津的。这类学校费用高,录取比例低,能幸运入学孩子不仅要天资出众,其家庭还得有影响力。以赛维尔友谊学校(Sidwell Friends School)为例,这所学校被称为“华盛顿私立学校的哈佛”。从这里毕业的学生基本上都是权贵的孩子,包括奥巴马总统的女儿、拜登的孙子孙女、克林顿总统的女儿、戈尔副总统的儿子、尼克松总统的女儿、罗斯福总统的儿子等。
 
目前在美国的学校中,私立学校占的比例大约是24%,进入私立学校学习的儿童比例约11%。公立学校是指那种设施和经费都由联邦、州或地方政府提供的学校。私立学校的经费则主要来源于学生的学费、宗教团体或私人捐款、基金等。在美国,大多数的私立学校是由宗教机构或组织在运行的。根据美国国家教育中心的数据,30%的私立学校由天主教教堂管理,50%的私立学校属于其他宗教,只有20%的私立学校与宗教无关。
 
不得不提的是,来自中国的留学生只能上美国的私立学校,因为美国公立学校基本上只接收美国学生。
 
接受的自由
 
美国还有大量面向普通人的私立学校,我的女儿丫丫就在我们地区教育质量最好的一所私立基督教学校学习。
 
相对于那些顶级的私立学校,丫丫的学费要便宜很多。她上六年级,学费和杂费一年要超过10万元人民币,比起公立学校的全部免费称得上天价,比当地公立大学本州学生的8.6万元人民币学费都要高。而且学费逐级升高,到了高中就达到13万元人民币了。
 
在美国,私立学校学费的高低与地理位置有着密不可分的联系。据美国寄宿学校审查(Boarding School Review)部门的统计,2009年美国寄宿学校平均一年的学费为39900美元(约为人民币27万)。受欢迎程度较高的加州、纽约州、马萨诸塞州和其他东北部地区的寄宿学校学费普遍高于平均值,在29万元人民币到40万元人民币之间。这样的学费并不能提供全部的运行经费,尤其是住宿学校,因此私立学校经常进行一些募捐和集资活动,好的学校常能从全球吸引生源,而且录取的数字大大低于申请的人数。
 
中国留学生上不了美国公立学校,只能进入私立学校。但在美国免费进入公立学校学习是儿童的基本权利之一,全部50个州都有免费的公立学校,为什么依旧有许多家庭选择缴纳高昂的学费把孩子送到私立学校去呢?
 
据我所知,家长给孩子选择私立学校的原因很多。有出于宗教原因的,有喜欢小型课堂的(老师与学生的比例通常为1:10),有因为孩子有学习障碍而私立学校能够提供特殊安排的。但有一点是共同的,这些家长都希望有为自己孩子选择受教育环境的自由,私立学校正好提供了这一点,不受居住地点的限制。
 
申请的无奈
 
申请私立学校对学生和家长来说,都是一件压力很大的事情。我在国内有个朋友曾因这件事和我翻脸。她的女儿申请美国私立高中,请我帮忙填申请表和写申请论文(essay)。我不同意,因为这件事应该由孩子自己做,不必完美,而是向学校展示一个真实的自己。如果我帮助准备资料的话,将来孩子入学后被发现写作和申请作文的水平和风格差别巨大,很可能会被当成作弊而开除。结果朋友认为我不想帮忙,就把我拉黑了。
 
自己做申请材料,是申请美国学校最重要的一点,千万不要请别人代做。因为私立学校最看重诚实,与其刻意满足学校的招生要求,不如呈现一个真实的自我,只有这样才能够找到合适自己的私立学校,这也是私立学校存在的最大目的。
 
私立学校的招生流程通常在开学的前半年甚至前一年进行,那时学校会开放给潜在的学生参观,甚至让申请人参与学校的课程。每个学校有不同的接受申请期限,通常是1月,秋季入学的录取通知一般会在4月份寄出。申请人需要填表或者写论文,并且提供以前学校、教会、社区等推荐人的信件和成绩单。
 
那些顶尖私立学校还会举行入学考试,甚至有几轮面试或者让申请人接受一段时间的观察。因为录取率非常低,筛选的过程比较复杂,如果想中途插班的话,等待一个空位出来往往需要很长时间。
 
还好大部分的私立学校并没有这么难进,而且被拒绝的原因非常多,有些甚至与申请人无关。许多私立学校在招生时考虑了学生性别、种族、社会经济学情况以及其他一些很多与学习不关联的因素。也就是说,如果某一年新生中女孩太多了,新的女性申请者很可能会被拒绝。
 
私立学校的学生在高考时得分更高,进入大学之后毕业率也明显较高,这让很多有能力的家长都倾向于送自己的孩子进入私立学校。对国际留学生来说,初中三年,高中四年,是孩子走向成熟,人生观和世界观定型的阶段,也是一生中的最重要的阶段。从这个角度看,选择一个好的私立学校非常重要,甚至比选择一个好大学有过之而无不及。
 
(本文是2016年我给《中国之翼》写的约稿)
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